Films de combat: sergent York



Le drame de 1941 a utilisé l'histoire réelle du sergent York de ses actes héroïques pendant la Première Guerre mondiale pour déraciner le sentiment isolationniste aux États-Unis. (Collection Everett)

Le 8 octobre 1918, le sergent Alvin York captura 132 soldats allemands et en tua au moins 20. Pour cet exploit - peut-être l'action la plus dramatique d'un soldat de l'histoire américaine - York reçut la médaille d'honneur et une renommée instantanée.



Bien que York ait commis cet acte pendant la Première Guerre mondiale, il est également pertinent pour la Seconde Guerre mondiale, grâce au film Sergent York , réalisé par Howard Hawks et sorti en juillet 1941 - quelques mois avant Pearl Harbor. Le film a été un succès instantané. Sergent York Prouve que l’un des meilleurs de la saison, a hurlé le Washington Post . Célèbre New York Times Le critique de cinéma Bosley Crowther a appelé cela une biographie courageuse et sincèrement travaillée et une saga honnête d'un Américain ordinaire qui croyait aux fondamentaux et agissait avec une simplicité propre.

Le film a remporté deux Oscars (dont le prix du meilleur acteur pour Gary Cooper dans le rôle-titre) et est devenu l'un des films les plus rentables, ajusté à l'inflation, de l'histoire du cinéma américain. Un sondage réalisé en 1942 auprès de 548 critiques placés Sergent York à la deuxième place du meilleur film sur une liste de films sortis entre le 1er novembre 1940 et le 31 octobre 1941, juste derrière Emporté par le vent . Dans un autre sondage de 1942, le public cinéphile l'a classé comme le film le plus apprécié de 1941.

Le film a été aimé en raison de la représentation mémorable de Cooper de York comme une sorte de cornpone Everyman qui mène une vie effrénée dans les montagnes Cumberland du Tennessee jusqu'à ce qu'un accident anormal - un coup de foudre qui détruit un fusil qu'il porte et le tue presque - le convainc pour rejoindre l'église locale hardscrabble du pasteur Rosier Pile (Walter Brennan). (L'incident de l'éclair était l'une des nombreuses libertés que le film a prises avec les faits réels de la vie d'York.) Pile prend littéralement le commandement biblique, tu ne tueras pas. Il en va de même pour York - et lorsque l'Amérique entre dans la Grande Guerre, est horrifiée d'apprendre qu'il doit entrer dans l'armée, ayant été rejeté pour son statut d'objecteur de conscience.



Au cours de l'entraînement de base au Camp Gordon, en Géorgie, York s'est forgé une réputation de soldat obéissant et de tireur d'élite aux yeux morts, réalisant sans effort bullseye on bullseye. Pourtant, il conserve obstinément ses convictions pacifistes. Ensuite, deux officiers tentent de le persuader de se battre. Le capitaine Danforth (Harvey Stephens), un chrétien engagé, échange des versets bibliques avec York, Danforth citant des versets suggérant que la Bible n'interdit pas la participation à la guerre et York le surclassant à chaque fois avec des versets qui insistent sur le rejet complet de la violence. Puis le major Buxton (Stanley Ridges), observant attentivement ce duel scripturaire, entre et remet à York un livre sur l'histoire américaine. C’est un livre sur la liberté et le prix de la liberté, dit-il, et la création d’un gouvernement dans lequel tous les hommes s’engagent à défendre les droits de chaque homme, et chaque homme à défendre les droits de tous les hommes. Nous l'appelons gouvernement du peuple, par le peuple et pour le peuple.

Vous m'avez donné beaucoup de choses sur lesquelles réfléchir, répond York. Buxton donne à York un congé de 10 jours pour rentrer chez lui et y réfléchir. Si York revient sans être convaincu, promet Buxton, il veillera à ce que York soit libéré. (Historiquement, on a plutôt promis à York un créneau de non-combattant.) York rentre chez lui. Puis, haut sur un rebord de la montagne, il réfléchit à son dilemme, avec les paroles opposées du major Buxton et du pasteur Pile résonnant dans sa tête jusqu'à ce qu'elles se résument à Dieu! Pays! Une brise attrape les pages de la Bible ouverte d’York et les retourne à la page contenant l’injonction de Jésus. Rendez donc à César les choses qui sont à César; et à Dieu les choses qui sont à Dieu. York interprète cela comme signifiant qu'il doit se battre et, plus tard, dans un segment flamboyant de 15 minutes du film, c'est exactement ce qu'il fait, en réalisant l'exploit qui aboutira à l'attribution de la médaille d'honneur.

Peu de cinéphiles n'ont pas compris cela Sergent York était implicitement un argument pour rejeter l'isolationnisme - le point précis que le producteur Jesse L. Lasky cherchait à transmettre. Le parcours cinématographique de York de pacifiste engagé à héros martial a illustré avec éloquence le changement de politique que Lasky croyait que les États-Unis devaient opérer. Ironiquement, l’isolationnisme était la position de York dans la perspective de la guerre. Mais au moment de la sortie du film en juillet 1941, il avait changé d'avis et, dans une série d'apparitions publiques, condamna vocalement les isolationnistes tels que le sénateur Burton K. Wheeler, un démocrate du Montana, que York appela par dérision Neville après le premier ministre britannique Neville. Chamberlain, l'architecte de l'apaisement: Le sénateur devrait savoir maintenant que vous ne pouvez pas vous protéger contre les balles avec un parapluie. Mais le film a fait le point beaucoup plus efficacement. C'était, comme Temps selon le magazine, la première contribution d’Hollywood à la défense nationale.



Cet article a été initialement publié dans le numéro de mai / juin 2017 de La Seconde Guerre mondiale magazine. S'abonner ici .