La bataille meurtrière en montée de la 10e division de montagne en Italie

En 1945, la 10e Division de montagne des États-Unis nouvellement déployée a combattu l'ennemi et les éléments des Apennins du Nord de l’Italie.

UN JOUR DE WINTRY en Italie dans les derniers mois de la guerre contre l'Allemagne nazie, le général de division George Price Hays, commandant de l'armée américaine 10e division de montagne , s’est adressé aux hommes du 85e régiment de la division. C'était le 16 février 1945. Dans trois jours, les soldats du 85e et les deux autres régiments de la division devaient attaquer les Allemands qui tenaient les hauteurs du mont Belvédère de 3 800 pieds et les sommets adjacents des Apennins du nord de l'Italie.



Le général Hays, alors âgé de 52 ans, avait pris le commandement du 10 à l'automne précédent. En tant que jeune officier d'artillerie dans la guerre précédente contre l'Allemagne, il avait reçu un Médaille d'honneur . Battu par les intempéries et parlé en plaine, Hays a rappelé à l'un des soldats rassemblés devant lui ce jour-là un vieux bouvier coriace.

Les hommes du 10 étaient impatients de se joindre à la lutte contre les nazis. Contrairement à leur commandant, cependant, ils n'étaient pas des soldats chevronnés; leur division était l'avant-dernière que l'armée américaine enverrait combattre en Europe.

Leurs premières semaines sur le front italien s'étaient déroulées sans incident. Maintenant, debout devant le régiment alors qu'ils se rassemblaient à l'extérieur dans l'air froid de la montagne, Hays passa en revue les plans de l'offensive à venir, indiquant les positions ennemies sur une grande carte. Le mont Belvédère est le premier d'une ligne de sommets, tous d'environ 3000 pieds de haut, s'étendant au nord-est du village à flanc de colline de Querciola et disposés le long d'une ligne de crête de trois milles et quart. Le plus important de ces sommets est le Belvédère lui-même, avec le mont Gorgolesco et le mont della Torraccia. Les trois montagnes surplombent la route 64, l'une des rares routes traversant alors laApennins, reliant la région autour de Florence au sud - qui était détenue par les Alliés depuis l'automne précédent - à Bologne au nord, dans le tiers nord de l'Italie toujours contrôlée par les Allemands.



Le plan d’attaque du 10e était complexe et multidimensionnel, avec des éléments des 85e, 86e et 87e régiments impliqués dans l’assaut initial de plusieurs côtés du Belvédère et du Gorgolesco. Une fois les sommets de ces sommets sécurisés, le 2e bataillon du 85e, tenu en réserve, poussera vers della Torraccia.

La capture de ces trois sommets était essentielle au succès de l'offensive alliée en Italie dans les combats à venir au printemps. Les Alliés ne pourraient pas avancer dans le nord de l'Italie sans dégager les Allemands des hauteurs voisines. À deux reprises auparavant, d’autres divisions alliées avaient tenté de dépasser les positions ennemies sur le Belvédère et avaient échoué. C'était maintenant le tour du 10e. Hays a souligné le besoin de vitesse et d'audace:

Vous devez continuer à avancer. N'arrête jamais. Si votre copain est blessé, ne vous arrêtez pas pour l’aider. Continuez à avancer, toujours en avant, toujours en avant.



Dan L. Kennerly, un soldat de 22 ans au service de la 85e compagnie D, a enregistré les paroles de Hays dans son journal. Avant de se porter volontaire pour le 10e, Kennerly avait joué au football pour l'Université de Géorgie. Maintenant, il était ému de commenter, le général ferait un enfer d'un entraîneur de football.

Le discours d'encouragement a aidé. À partir de là, la devise du régiment serait Toujours en avant, ou Toujours devant en italien. Ce qui a également aidé, c'est l'entraînement spécialisé que les hommes du 10e avaient suivi aux États-Unis, apprenant à se battre sur un terrain montagneux et par temps froid. Leur identité connexe en tant que troupes de ski (comme on les appelait communément) ou cavaliers de montagne se reproduisait et reflétait un fort sentiment de cohésion de l'unité. Cela aussi s'est avéré essentiel pour leur bilan de combat ultérieur - qui était vraiment celui d'aller toujours de l'avant.

Le commandant de division, le major-général George Price Hays (en haut) a reçu une médaille d
Le commandant de division, le major-général George Price Hays (en haut) a reçu une médaille d'honneur pendant la Première Guerre mondiale; ses nouvelles troupes de ski (ci-dessous) ont captivé l'imagination du public. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-351-2018-210)



(Bibliothèque publique de Denver, TMD-634)
(Bibliothèque publique de Denver, TMD-634)

L'HISTOIRE DE la 10e division de montagne a commencé cinq ans plus tôt, à la fin de l'hiver 1940, lorsque d'éminents skieurs et alpinistes américains ont commencé à avertir les autorités militaires de la menace potentielle que les troupes alpines allemandes posaient si les États-Unis étaient impliqués dans la guerre européenne qui avait éclaté le l'automne précédent. La géographie dictait que les armées européennes devaient prendre les combats alpins au sérieux car tant de frontières nationales longeaient la crête des montagnes. L'armée américaine, en revanche, n'avait pas de troupes alpines et n'avait jamais combattu sur une montagne enneigée. Le chef d'état-major de l'armée, George C. Marshall, écouta les civils et, à la fin de novembre 1941, les premières troupes de ski commençaient à se rassembler à Fort Lewis, dans l'État de Washington, pour s'entraîner bientôt sur les pentes du mont Rainier voisin.

À la fin de 1942, les troupes de ski, maintenant élargies à deux régiments, avaient leur propre camp d'entraînement nouvellement construit, Camp Hale, dans les Rocheuses du Colorado. Avec l'organisation d'un troisième régiment, ils obtinrent le statut de division en juillet 1943. Initialement connue sous le nom de 10e division légère (Pack Alpine), l'unité acquit la désignation plus simple de 10e division de montagne en novembre 1944, alors qu'elle était temporairement basée à Camp Swift. dans l'est du Texas.

Leur formation avait été particulièrement rigoureuse, menée à l'époque du Colorado à des altitudes comprises entre 9 000 et 14 000 pieds, souvent dans des conditions de neige épaisse et de blizzard, parfois sans retourner à la chaleur de leur caserne pendant des semaines à la fois. Certains des meilleurs skieurs du monde, y compris des réfugiés de Norvège, d'Autriche et d'Allemagne, ont appris aux recrues à skier dans toutes sortes de conditions tout en portant des armes et des sacs lourds. Lorsque la neige a fondu, les soldats ont perfectionné leurs talents d'escalade. Finalement, lorsque les hommes du 10 ont finalement embarqué en Italie en décembre 1944 et janvier 1945, ils ont laissé les skis derrière et, une fois sur les lignes de front, n'ont effectué que quelques patrouilles à ski dans les Apennins du Nord, avec du matériel éraflé. Mais toute la formation spécialisée n'était pas pour rien. Ils sont arrivés en Italie en forme et fiers.

Des soldats vêtus de fatigue se reposent devant l
Des soldats vêtus de fatigue se reposent devant l'hôtel Jerome d'Aspen (ci-dessus). Alors que la division attirait les meilleurs skieurs, l'alpinisme (au Camp Hale en 1943, ci-dessous) était sans doute la compétence la plus importante. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-739)

(Bibliothèque publique de Denver, TMD-576)
(Bibliothèque publique de Denver, TMD-576)

Le lieutenant-général Lucien K. Truscott, commandant de la cinquième armée américaine en Italie, a ordonné au général Hays de déployer la 10e division de montagne dans la vallée et les villages perchés sous le mont Belvédère et de commencer à planifier une attaque - connue sous le nom d'Opération Encore - pour la fin Février 1945. De son quartier général près de la ligne de front, Hays étudie le terrain, les photographies aériennes et les cartes. Il a rapidement remarqué une caractéristique du paysage cruciale mais jusqu'ici ignorée. À l'ouest de Belvedere, à travers une vallée, s'étendait une ligne de crête un peu plus haute et - du côté faisant face aux Américains - beaucoup plus raide de trois milles et demi de long. Il est devenu connu sous le nom de Riva Ridge, pour l'un des sommets le long de la ligne de crête, le Monte Riva de 4672 pieds. À partir de la rivière Dardagna qui coulait le long de la ligne de crête, la montée de la face est jusqu'à son sommet représentait environ 2000 pieds de gain d'altitude.

Bien que le mont Belvédère soit resté l'objectif principal, le général savait qu'il devait faire quelque chose au sujet des soldats ennemis qui tenaient Riva Ridge. De la ligne de crête, les Allemands avaient une vue dégagée sur les approches et le sommet du mont Belvédère, ce qui leur permettrait d'appeler des tirs d'artillerie précis sur tous les attaquants. Mais pour prendre la crête, ses hommes auraient besoin d'escalader ces falaises. Les défenseurs allemands avaient estimé que si peu probable qu’ils n’avaient pas pris la peine de garder ce côté de la ligne de crête sous observation régulière.

En janvier et début février, des grimpeurs du 86e régiment ont exploré le côté est de Riva Ridge et ont trouvé cinq itinéraires vers le sommet; les Allemands trop confiants n'ont jamais remarqué l'activité. Le général Hays a élaboré les plans définitifs de l'opération Encore. Après la tombée de la nuit dimanche 18 février, les hommes des unités de la 86e partaient pour quatre des cinq sentiers menant au sommet de Riva Ridge. Le reste du 86e, avec les hommes du 85e et du 87e - environ 12 000 hommes tous ont dit - partirait peu avant minuit la nuit suivante, le 19 février, pour s'emparer du mont Belvédère et de ses sommets adjacents.

L'attaque sur Riva Ridge s'est déroulée sans faute; les Américains ont pris les Allemands totalement par surprise. À l'aube du 19, ils contrôlaient la ligne de crête, au prix d'un seul homme blessé. Les contre-attaques allemandes qui ont commencé plus tard dans la journée et se sont poursuivies pendant cinq jours se sont avérées plus coûteuses mais finalement vaines.

À un mille ou deux à l'est, les hommes des autres régiments pouvaient entendre le bruit des tirs sur la crête de Riva. Au coucher du soleil le 19 février, ils ont été acclamés par la nouvelle que la crête avait été capturée. Cela signifiait qu'il n'y aurait pas d'observateurs d'artillerie allemands le long de la crête pour appeler des obus sur eux alors qu'ils avançaient vers leurs objectifs cette nuit-là et dans les jours à venir. De plus, l’attaque du 10e contre le Belvédère serait désormais soutenue par des mitrailleuses de calibre .50 et deux obusiers de 75 mm laborieusement hissés au sommet de la crête après sa capture.

Les Allemands du massif du Belvédère pouvaient également entendre les tirs se dérouler vers leur ouest et ont dû comprendre que leurs positions étaient susceptibles d'être la prochaine cible américaine. La furtivité et la surprise avaient largement contribué à la capture de Riva Ridge; l'attaque du Belvédère ne profiterait ni de l'un ni de l'autre.

Une jeep de l
Une jeep de l'armée s'arrête devant l'étendue enneigée de la crête italienne de Riva (ci-dessus). Ci-dessous: des troupes de la compagnie F du 87e régiment - dont une avec un casque allemand - se rassemblent devant un bâtiment bombardé. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-374)

(Bibliothèque publique de Denver, TMD-1282)
(Bibliothèque publique de Denver, TMD-1282)

HUGH W. EVANS , sergent de la Compagnie C du 85e, publia l'un des premiers récits de la bataille du Mont Belvédère par un participant. Il a souligné l’importance de l’entraînement en montagne du 10e:

Notre attaque devait commencer quelques heures avant l'aube. En d'autres termes, nous devions mener une attaque de nuit à l'échelle de la division, ce qui signifie une organisation et un timing superbes de la part des supérieurs. Une attaque de nuit nécessite également des troupes entraînées, car les hommes ne doivent pas tirer avec leur fusil, doivent se taire et ont besoin de compétences pour garder le contact. Nous avions été intégrés à ce ton aigu dans toute notre formation. Nous étions prêts.

À 23 h le 19, l'ordre fut donné aux cavaliers de montagne de fixer les baïonnettes et de partir. Le sergent d'état-major Marlin Wineberg était un chef d'escouade de mortiers de la Compagnie D - la compagnie d'armes lourdes - du 85e. Tout s'est d'abord déroulé exactement comme prévu, se souvient-il, sans aucune confusion. Pour minimiser la possibilité d'une décharge accidentelle ou prématurée de coups de feu alertant l'ennemi de leur présence, ou entraînant la mort de tirs amis, les hommes qui attaquaient Belvedere portaient des armes déchargées. S'ils se heurtaient à l'opposition, ils pouvaient utiliser des grenades ou des baïonnettes, mais personne n'était autorisé à charger et à tirer avant le lever du jour. Le régiment monta en deux longues files simples. Le temps était froid et clair, et une demi-lune se levait dans le ciel. Malgré l'air froid de février, les hommes transpiraient bientôt d'effort, en particulier les sept équipages de mortiers de la Compagnie D chargés de leurs mortiers de 81 mm et de leurs munitions.

Au fur et à mesure que les hommes montaient la pente inférieure, il n'y avait au début aucun son à entendre mais le grincement de l'équipement et une malédiction occasionnelle. Puis l'explosion d'une grenade allemande a brusquement dissipé le silence. La nuit a été remplie de bruits de tirs d'armes légères et de rugissements d'explosifs, comme le rappelait Wineberg:

L’artillerie et les mortiers de l’ennemi recherchent les tirages au sort. Ils n’ont pas encore touché celui dans lequel nous nous trouvons. Un homme n'arrête pas de dire: restez ici assez longtemps et ils nous attraperont; un autre homme le fait taire. Les mots du général reviennent: Lorsque l’artillerie et les tirs de mortier sont menés, avancez!

Ils ont conduit en avant, se souvenant de l’injonction du général Hays, toujours en avant, tout en laissant une traînée de camarades morts et blessés. Les unes après les autres, les colonnes faisant le tour du Belvédère et du Gorgolesco se sont écrasées contre des tirs de mitrailleuses, de mortiers, de roquettes et d'artillerie allemands. Ils se sont frayés un chemin à travers des champs de mines, où un faux pas pouvait signifier la mort ou la mutilation.

Le capitaine Charles Page Smith, commandant de la 85e C Company, figurait parmi ceux qui ont fait trébucher un fil sur une mine à pieu cette nuit-là sur Gorgolesco. L'explosion lui a cassé les deux jambes mais n'a infligé aucun dommage permanent. Il resta inconscient pendant un certain temps sur le champ de bataille. Quand il s'est réveillé, malgré ce qui a dû être une douleur choquante, il a également ressenti une sorte de soulagement coupable. La guerre était finie pour moi, se rappela-t-il plus tard, et j'avais survécu.

Les combats les plus féroces du premier jour de l’assaut se sont déroulés juste en dessous des sommets du Belvédère et du Gorgolesco, le premier objectif du 3e bataillon du 85e. À l’aube du 20 février, le bataillon a atteint le sommet du Belvédère. Sur Gorgolesco, les combats se prolongèrent. La Compagnie C du 1er Bataillon était à l'avant-garde de l'assaut là-bas, où les combats ont commencé vers 3 heures du matin.Le sous-lieutenant Herbert Wright était le dirigeant de la Compagnie C et se souvenait s'être réfugié dans une pente boisée sous Gorgolesco lorsque les Allemands ont découvert leur emplacement. Puis tout l’enfer s’est déchaîné, comme l’artillerie, les mortiers, les «hurlants meemies» [roquettes] et les mitrailleusesle feu nous a enveloppés. Avec le capitaine Smith incapable et inconscient, Wright a pris la relève en tant que commandant de compagnie, une responsabilité que je ne voulais vraiment pas.

Les paquets lourds que les soldats portaient souvent ont inspiré une chanson à boire populaire de la 10e Division de la montagne: Ninety Pounds of Rucksack. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-351-2018-467)
Les paquets lourds que les soldats portaient souvent ont inspiré une chanson à boire populaire de la 10e Division de la montagne: Ninety Pounds of Rucksack. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-351-2018-467)

La Compagnie C est restée en tête et s'est frayé un chemin en montée. Vers 7 heures du matin, le sergent Evans et son escouade, mélangés avec des hommes d'autres platoons, se sont retrouvés juste en bas de la dernière forteresse allemande au sommet de Gorgolesco. Dans la lumière du petit matin, Evans a repéré son sergent de peloton et ami proche, le sergent technique Robert Fischer, allongé sur le sol, à côté d'un autre soldat qui lui tenait la main, essayant de le réconforter. Fischer a été grièvement blessé, avec une balle dans les poumons, et a continué à répéter, Oh mon Dieu. S'il vous plaît, pas maintenant.

Evans a tenté d'arrêter le sang de la blessure à la poitrine de son ami avec un morceau de tissu arraché de sa veste. Mais Fischer est mort en quelques minutes. Bob avait 20 ans, se souvient Evans. Je me suis levé et je suis parti, les yeux remplis de larmes de colère. C'était la première personne que j'avais vue mourir.

Un Evans vengeur sauta sur ses pieds et, insouciant du danger, courut vers les mitrailleuses allemandes, appelant les hommes à le suivre. Étonnamment, pendant quelques secondes cruciales, il n'y a pas eu de feu d'en haut. Près des fortifications sommitales, Evans et deux hommes avec lui ont lancé des grenades dans les tranchées, puis y ont sauté, atterrissant sur le dos d'Allemands morts. Pendant les dix minutes suivantes, j'ai continué à bouger, se souvient Evans, lançant des grenades et tirant avec mon pistolet mitrailleur. Le dernier Allemand qui s'est levé et a crié ' copain ! »J'ai tenu avec un pistolet vide. Le bilan des Allemands était d'environ huit morts et vingt capturés. Notre objectif a été pris. La compagnie C a perdu sept hommes tués et 23 blessés en prenant Gorgolesco; Le sergent Evans a reçu une Silver Star pour ses actions ce jour-là.

Une compagnie du 85e régiment déménage sur le mont Belvédère alors que d
Une compagnie du 85e régiment déménage sur le mont Belvédère alors que d'autres attendent en réserve. Ci-dessous: les ingénieurs du Belvédère se préparent à faire sauter des mines allemandes avec des chaînes de TNT. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-374)

(Bibliothèque publique de Denver, TMD-351-2019-227)
(Bibliothèque publique de Denver, TMD-351-2019-227)

LES ALLEMANDS sur Belvedere et Gorgolesco étaient des soldats vétérans. Ils étaient sur la défensive depuis plus d'un an mais gardaient toujours foi en la victoire finale. Les combats de février ont brisé leur esprit. Le journal d'un officier allemand, acquis par les services de renseignement de l'armée américaine, a révélé un nouveau niveau de désespoir qui se propageait dans les rangs ennemis. Dans un article rédigé à l'époque, l'officier rapportait que le 1044 [Infantry] Regiment était presque complètement détruit. Deux compagnies entières du régiment étaient passées à l'ennemi en tant que prisonniers. Cette guerre est terrible, a-t-il conclu. Quiconque ne l'a pas traversé en tant que fantassin de première ligne ne peut pas l'imaginer.

Le contrôle allié du ciel a contribué à la baisse du moral des Allemands. Tout au long de la journée, des chasseurs-bombardiers P-47 Thunderbolt américains et des chasseurs Spitfire britanniques bourdonnaient au-dessus de leur tête, bombardant, lançant à la roquette ou napaling tous les soldats ou armes allemands qu'ils avaient repérés. L'armée de l'air arrive finalement en retard, le soldat Dan Kennerly, le joueur de football géorgien, a enregistré avec une touche de rivalité interservices acerbe dans une entrée de journal pour le 20 février: probablement eu une deuxième tasse de café avec leur jambon et leurs œufs. Néanmoins, je suis content de les voir. Des observateurs sur Riva Ridge ont appelé des barrages d'artillerie de campagne sur les contre-attaquants allemands. Et, alors que les ingénieurs leur dégageaient des chemins à travers les collines fortement minées, les chars Sherman se sont mis en position pour soutenir l'infanterie de montagne. Le territoire gagné avec des grenades et des baïonnettes par les cavaliers de montagne était maintenant consolidé avec tous les avantages matériels de la partie alliée.

Même pendant que les combats se poursuivaient, la sombre tâche de récupérer les morts commençait. Traversant la selle reliant le mont Belvédère et le mont Gorgolesco le 21 février, le soldat Kennerly est tombé sur les cadavres mutilés d’hommes de la 85e Compagnie B gisant là où ils étaient tombés lors de l’assaut contre Gorgolesco la veille. Comme il l'écrit dans son journal:

Ils gisent partout, figés dans de nombreuses positions différentes, instantanément rigor mortis. Certains ont les bras ou les jambes tendus vers le haut, rien ne les soutient…. Près du point bas de la crête se trouvent onze corps d'affilée…. On a le dessus de la tête abattu, sa cervelle s'est répandue sur le sol. Jetant un coup d'œil dans la cavité, je reconnais le moignon de la moelle épinière. Cela me rappelle une pastèque avec toute la viande partie. C'est le spectacle le plus horrible que j'aie jamais vu.

Les sommets du Belvédère et du Gorgolesco restent vulnérables aux contre-attaques allemandes. Le caporal Marty Daneman, HQ Company, 2e bataillon du 85e, s'est retrouvé au cœur des combats la deuxième nuit sur Belvedere; il a fallu plus de deux semaines avant qu'il ne puisse se résoudre à écrire sur l'expérience dans une lettre à sa fiancée Lois, de retour à Chicago. Je vous ai caché quelque chose, et je pense que je ferais mieux de vous dire…, a-t-il écrit le 9 mars. Je pense que vous avez dû lire dans les journaux l’attaque du mont. Belvédère…. J'étais dedans chérie - et l'histoire que je vais te raconter n'est pas jolie ... Peu après minuit le 21 février, a-t-il raconté, lui et son commandant se sont dirigés vers la pente du Belvédère pour trouver le commandement avancé de leur bataillon Publier. Peu de temps après l'arrivée des deux hommes, les Allemands lancent une contre-attaque:

J'ai réussi à monter dans une pirogue pendant une partie du bombardement, mais lorsque les Krauts ont commencé à nous assaillir, je me suis retrouvé dans une tranchée peu profonde et j'ai commencé à tirer. J'ai repéré un Kraut courant à travers un ravin que je couvrais et lui ai tiré dessus. Je me suis toujours demandé ce que je ressentais en tirant sur un homme et je l’ai su assez rapidement. Je n'ai ressenti aucun remords, presque du plaisir. En un court laps de temps, j'ai appris à haïr comme je n'aurais jamais cru pouvoir le faire.

Avec la capture des monts Belvédère et Gorgolesco les 19 et 20 février et leur défense réussie contre la contre-attaque, la première phase de l'opération Encore a été réalisée. Mais la phase la plus difficile et la plus prolongée de la bataille ne faisait que commencer, alors que le 2e bataillon du 85e franchissait les lignes américaines avancées sous Gorgolesco jusqu'à l’objectif final, le mont della Torraccia.

En route, le bataillon a commencé à prendre des victimes des mines. À 21 h du 20, ils ont été creusés sur une crête boisée en deçà du sommet. Le soldat Robert B. Ellis faisait partie d'une escouade de mitrailleuses de la Compagnie F. Il a laissé un récit laconique dramatique dans son journal de guerre de la nuit et des jours qui ont suivi:

Creusé sur la crête de la crête avec [Turman] Oldman. Affreusement peur. Froid… 3 d'entre nous sont partis dans mon équipe. 9 en peloton de 32 hommes. Abattage horrible. Déplacé sur la crête le matin et 1ère casquette [de peloton]taquiné 3 Huns. MG saute tout autour… [Harlon] Jensen a tué 10 mètres. de moi. Creusé rapidement. 88 nous a terriblement battus. Dormi cette nuit-là et capturé 14 Allemands en leur criant dessus et en tirant des mitrailleuses. Tué mon premier Jerry sur la crête (objectif de division). Déplacement de l'arme à une nouvelle position et 1 minute plus tard, un mortier a frappé mon ancien trou de renard et blessé [Laverne] Staebell et [Leonard] Giddix… La contre-attaque nous a encerclés. J'ai prié dans ma foxhole et lu ma Bible.

Cinq contre-attaques allemandes et des bombardements constants ont décimé les rangs du bataillon. Le soir du 22 février, le 2e bataillon était réduit à quelque 400 hommes, soit environ la moitié de ses effectifs normaux. Ses soldats n'ont pas manqué d'héroïsme dans la bataille pour della Torraccia: cinq ont reçu des Silver Stars pour leurs actions, un à titre posthume. Mais ils n’ont pas pu prendre le sommet; dans la nuit du 23 au 24 février, le 3e bataillon du 86e, sous le commandement du major John Hay Jr., 28 ans - un ancien garde forestier du parc national du Montana - les a relevés. Le bataillon de Hay entrerait en action dès que le soleil se lèverait.

Le point de départ de l’attaque du jour était à 400 mètres du sommet. À 6 h 50, l'artillerie de la vallée en contrebas a commencé à bombarder la position allemande. Dix minutes plus tard, les compagnies I et K du 3e bataillon ont avancé, faisant des victimes des tirs de mitrailleuses et d’artillerie, mais s’emparent toujours du sommet peu avant 9 heures dans des combats au corps à corps. Les contre-attaques allemandes ont commencé tard dans l'après-midi du 24 février et se sont poursuivies toute la nuit. Vers 1 heure du matin le 25, un officier inquiet de retour au poste de commandement régimentaire a téléphoné au major Hay pour lui demander si son bataillon avait besoin de renforts. Bon sang non, nous n’avons pas besoin d’aide ici, répondit Hay. Nous allons bien. A l'aube, les contre-attaques ont cessé et les survivants d'une compagnie allemande, 40 hommes dont leur capitaine, se sont rendus. Le mont della Torraccia, objectif final des combats de février, était sous contrôle américain.

Des corps gisent sur les pentes du Belvédère au coucher du soleil le premier jour de l’attaque. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-252)
Des corps gisent sur les pentes du Belvédère au coucher du soleil le premier jour de l’attaque. (Bibliothèque publique de Denver, TMD-252)

LA CAPTURE DU MONT BELVEDERE coûta à la 10e Division de Montagne un total de 923 victimes: 192 tués au combat, 730 blessés et un prisonnier de guerre. Les hommes du 85e régiment - qui avaient été inspirés par le discours toujours avant-gardiste du général Hays - ont subi plus de la moitié du total des pertes américaines dans la bataille, avec 470 tués et blessés. Le nombre total de victimes allemandes est inconnu, mais plus de 400 ont été faits prisonniers. Les plans originaux de l'offensive prévoyaient qu'il faudrait jusqu'à deux semaines pour chasser les Allemands du Belvédère et des sommets adjacents; au lieu de cela, il a fallu cinq jours au 10e.

Il n’y avait pas eu beaucoup de bonnes nouvelles du front oublié en Italie depuis les combats de l’été précédent. Alors que les armées alliées en Europe occidentale chassaient les Allemands de France et de Belgique, repoussaient l'offensive nazie dans la bataille des Ardennes et poussaient en Allemagne elle-même, le front italien s'était à nouveau retrouvé dans l'impasse hivernale. L'attaque du Belvédère a changé la donne, et les hommes de la 10e division de montagne ont été leshéros du jour. Les récents succès de la cinquième armée dans la région autour et y compris le mont Belvédère, à l'ouest de la route Bologne-Pistoia, ont été obtenus par la dixième division américaine de montagne, le New York Times rapporté le 25 février:

Composée de combattants spécialement entraînés, dont beaucoup étaient autrefois des skieurs, des alpinistes et des gardes forestiers, la division de lundi à hier a assuré non seulement la caractéristique clé du mont Belvédère lui-même, mais aussi le mont Gorgolesco et la crête du mont della Torraccia.

Le 10 resterait à l'avant-garde de la route alliée vers le nord dans la vallée du Pô, dans le nord de l'Italie, et les Alpes au-delà jusqu'à la reddition allemande en Italie le 2 mai. En quatre mois de combat, la division n'a jamais manqué de prendre ses objectifs, ni la montagne. cavaliers jamais chassés de n'importe quel objectif qu'ils avaient pris. Leurs ennemis connaissaient et respectaient leurs qualités. Le maréchal Albert Kesselring, commandant des forces allemandes pendant la majeure partie de la campagne d'Italie, a écrit après la guerre: À ma grande surprise, dans la neige profonde, la remarquable 10e Division de montagne américaine a lancé une attaque contre le flanc gauche de [la ligne défensive allemande] , qui a rapidement conduit à la perte des hauteurs dominantes du Monte Belvedere.

Pour au moins un jeune soldat (et probablement pour beaucoup d'autres), Belvedere représentait un passage à l'âge adulte. Il est normal qu’il ait le dernier mot. Le caporal Marty Daneman, qui venait d'avoir 20 ans dans les jours précédant la bataille, n'était plus le jeune insensible qui, un mois plus tôt, avait écrit à la fiancée Lois qu'il avait hâte de se retrouver dans un endroit chaud pour tester son courage. Le caporal était aux prises avec une maturité nouvelle et durement acquise. Belvedere l'avait laissé avec une haine constante de la guerre. Cela - et la conviction que la guerre qu'il menait était néanmoins nécessaire:

Je dis encore - mieux vaut que cela se produise ici que chez nous. Je continue de dire que le prix tragique que nous payons en vaut la peine et je le vivrais encore et encore pour assurer que vous et nos enfants n’auriez pas à endurer une autre guerre. Et donc mon 20e anniversaire est arrivé et je me sens 30 ans.

Le caporal Daneman survivra à la guerre pour épouser Lois en août 1945. ✯

Les succès de la 10e division de montagne ont préparé le terrain pour une avance dans le nord de l
Les succès de la 10e division de montagne ont préparé le terrain pour une avance dans le nord de l'Italie sous contrôle allemand. Ici, des ingénieurs construisent un pont flottant sur la rivière Pô à la fin d'avril 1945 (The Denver Public Library, TMD-611)

Cette histoire a été publiée dans le numéro de février de La Seconde Guerre mondiale .