À 100 ans, le poste 1 de la Légion américaine tente de rentrer chez lui

Le premier poste de la Légion américaine, fondé à Paris au lendemain de la Première Guerre mondiale, célèbre cette semaine son centenaire, tout en travaillant d'arrache-pied pour retourner dans sa demeure historique de Pershing Hall. Expulsé il y a 28 ans de l'élégant mémorial par le département américain des Anciens Combattants, le poste 1 est en train de négocier pour récupérer un espace de bureau d'un nouveau locataire et, surtout, l'art et les artefacts retirés du lieu en 1991.



Construit comme hôtel particulier dans la capitale française à la fin du XIXe siècle, Pershing Hall a été acheté par la Légion américaine en 1928 grâce à des dons privés en France et à l'étranger. Il était dédié au général John J. Pershing, commandant des forces expéditionnaires américaines pendant la Première Guerre mondiale et plus tard chef de la Commission américaine des monuments de bataille. L'ABMC faisait partie d'une douzaine d'organisations américaines qui avaient des bureaux dans le bâtiment, au-dessus d'un bar populaire et d'une salle de club au rez-de-chaussée. Elle a été surnommée la deuxième ambassade américaine à Paris et a servi de centre social pour les expatriés américains.

Le gouvernement américain, par le biais de la VA, a pris possession de Pershing Hall en 1938 après qu'une mauvaise gestion ait laissé l'immeuble endetté et menacé d'une prise de contrôle par le gouvernement français. Au fil des ans, diverses salles ont été décorées de plaques et d'œuvres d'art par des organisations américaines telles que les Daughters of the American Revolution, l'American Club et des universités telles que l'Université de Virginie, Yale et Harvard. Après la Seconde Guerre mondiale, le bâtiment était géré par le comité d'exploitation de Pershing Hall, un groupe dont la gestion était largement considérée comme moins qu'optimale. Alarmée par les rapports de corruption, la VA a envoyé un inspecteur en 1991, qui a expulsé tous les locataires à tous les niveaux. Lorsque certains vétérans du poste 1 ont refusé de partir, il a appelé la police.

Ils ont invoqué la clause de «risque d’incendie», qui est une ruse bien connue pour expulser rapidement les locataires afin de les empêcher d’exercer leurs droits. La Légion n'a eu que quelques heures pour saisir ce qu'elle pouvait avant d'être mis en lock-out, a déclaré Curtis Bartosik, un vétéran de l'armée et historien du Post 1.



Bartosik, qui a rejoint Post 1 en 2012, a travaillé pour localiser les artefacts et les nombreuses œuvres d'art qui étaient dispersés à l'époque - certains à l'ambassade des États-Unis à Paris, certains à l'entreposage au Musée franco-américain de Blérancourt ou à l'ABMC siège social à Paris, tandis que d'autres articles ont été renvoyés au siège de VA à Washington, DC Parmi les articles stockés en France, il y a quatre bustes du sculpteur français Jean-Antoine Houdon: Benjamin Franklin, George Washington, John Paul Jones et le marquis de Lafayette.

Le directeur des communications de VA, Ndidi Mojay, a déclaré que des discussions étaient en cours pour transférer la garde de l'art et des artefacts à l'ABMC. Elle a refusé de fournir un inventaire des articles.

En 1998, la VA a donné un bail de 99 ans sur Pershing Hall à un groupe appelé LA Partners, qui a fait une rénovation majeure, en embauchant la décoratrice Andrée Putman et en érigeant l'un des premiers murs de jardin verticaux à Paris. Trois ans plus tard, Pershing Hall a ouvert ses portes en tant qu'hôtel de charme et discothèque-restaurant, profitant de sa proximité avec les entreprises d'élite de la mode et de la haute finance autour des Champs-Elysées. En 2016, le restaurateur a déclaré avoir réalisé près de 8 millions de dollars en affaires; puis en 2018, le groupe a fermé l'hôtel. Pershing Hall était le seul mémorial géré par la VA comme un hôtel privé.



Les termes du bail des partenaires de LA avaient exigé que la Légion américaine ait accès au bâtiment le jour du Souvenir, le jour des anciens combattants et le 4 juillet, mais Bartosik a déclaré que l’accueil était loin d’être chaleureux. Il a découvert la clause d'accès seulement après avoir obtenu une copie du bail par le biais d'une demande de la loi sur la liberté de l'information à la VA. Il a déclaré que les membres du poste avaient été démoralisés par la séquence des événements.

Pershing Hall faisait partie de notre identité et nous n'avions pas mis les pieds dans le bâtiment depuis des années, a-t-il déclaré.

L'ABMC a été chargé par une résolution du Congrès (adoptée 405-0 en 1991) de fournir et de superviser un mémorial pour les soldats de la Première Guerre mondiale à Pershing Hall. L'ABMC et Paris Post 1 travaillent en étroite collaboration et entretiennent une relation de collaboration positive, a déclaré Astrid Gaudefroy, directrice de la communication de l'ABMC, en réponse aux questions envoyées par courrier électronique. Pershing Hall conserve son statut de mémorial et l'ABMC a stocké des objets qui lui ont été prélevés dans les années 1990, mais l'AV est responsable de sa gestion, a-t-elle déclaré.



La Légion américaine aimerait changer cela. Son comité exécutif national a adopté une résolution en 2016 en faveur d'une législation visant à transférer la garde du bâtiment et des artefacts de Pershing Hall du ministère des Anciens Combattants à l'American Battle Monuments Commission et […] que Pershing Hall conserve son identité de mémorial au général John Pershing et les forces expéditionnaires américaines.

La porte-parole de VA a déclaré que le ministère n'était au courant d'aucune demande de transfert de la garde du bâtiment. Le Pershing Hall en forme de U, situé au 49 rue Pierre Charron dans le 8e arrondissement de Paris, totalise 3000 pieds carrés sur trois étages autour d'une cour. Il a encore de nombreuses décorations originales telles que le symbole de la Légion américaine au-dessus de la porte d'entrée et des balustrades en fer forgé à l'intérieur. Il a été évalué en 1991 à 82 millions de dollars; la VA a déclaré qu'elle n'était au courant d'aucune évaluation plus récente.

Le bail de LA Partners a été repris par un groupe d’investissement basé à Londres, qui prévoit de transformer Pershing Hall en bureaux et commerces. Alors que Paris Post 1 espère trouver un pied dans la nouvelle itération du Hall, la porte-parole de VA a déclaré que les nouveaux responsables maintiendraient les visites triennales des membres de la Poste comme par le passé.

Il ne s’agit pas seulement d’un espace de location. C’est pour préserver l’héritage, a déclaré le vice-commandant du poste Bryan Schell, un ancien combattant de la Marine.

Lorsqu'il a rejoint le poste en janvier, Schell a constaté que les membres avaient perdu espoir. La Poste avait trouvé un bureau près de la gare de Lyon, mais c'était le bordel. Schell et Bartosik se sont mobilisés pour relancer le groupe, dont l'aîné, un vétéran de la guerre de Corée, a 86 ans. Il y a environ 30 membres à Paris et 270 dans le monde. Ils répondent aux questions sur le service et les enterrements des anciens combattants à l’étranger et présentent un garde de couleur lors des cérémonies du Memorial Day, du Jour de l’Indépendance et du Jour des anciens combattants. Les membres de la poste, ainsi que les vétérans des guerres étrangères, les filles de la révolution américaine et les scouts d'Amérique, assistent régulièrement aux cérémonies dans les cimetières et monuments de l'ABMC à travers la France. La poste maintient également le mausolée de la Légion américaine dans le nouveau cimetière de Neuilly-sur-Seine, où près de 300 vétérans américains et membres de leur famille sont enterrés.

Nous aimerions avoir une base solide afin que nous puissions être un groupe plus actif et créatif, et offrir plus de soutien aux anciens combattants en général, a déclaré Schell. Parmi les projets potentiels, citons les visites des vétérans des nombreux monuments commémoratifs des champs de bataille de France.

À cette fin, Paris Post 1 a inauguré le prix Myron T.Herrick, du nom du dynamique ambassadeur américain (1909-12 et 1921-29) qui a dirigé l'effort américain au début de la Première Guerre mondiale, puis après-guerre, est revenu pour aider la France. de retour sur ses pieds. Lors d'un gala du centenaire le samedi 14 décembre, le Post remettra le prix à John Crawford, vice-président du conseil des gouverneurs de l'hôpital américain de Paris, en reconnaissance de son dévouement au service de la communauté américaine en France. Crawford a récemment contribué à la création de l'American Battle Monuments Foundation pour soutenir des projets de préservation historique dans le monde entier. Deux anciens lauréats étaient David McGovern, également avocat à la retraite et membre du conseil d'administration de l'hôpital, et Charles Rivkin, ambassadeur des États-Unis en France 2009-13. Vendredi, les membres de la Poste organiseront une cérémonie pour allumer la flamme sur la tombe du soldat inconnu sous l'Arc de Triomphe à Paris.

Lors de la consécration de Pershing Hall en 1930, le général Pershing a déclaré: Si la Légion américaine est une centrale d’amitié et de gentillesse, alors ce bâtiment est sa plus grande sous-station, d’où jaillira un courant constant de compréhension. Et j'espère que nos amis français sentiront un jour que ce bâtiment est leur maison comme c'est notre maison.